Depressione e Anedonia

Un fallimento dei circuiti di ricompensa del cervello può portare all'anedonia.

Cos'è l'anedonia? Se sei depresso, lo sai.

L'anedonia è uno dei principali sintomi del disturbo depressivo maggiore (MDD). È la perdita di interesse in attività precedentemente gratificanti o piacevoli. Le persone che soffrono di depressione clinica perdono interesse per gli hobby, gli amici, il lavoro e persino il cibo e il sesso . È come se i circuiti del piacere del cervello si spegnessero o andassero in cortocircuito. Ma lo fanno? Alcuni esperti definiscono la funzione edonica come la quantità totale di piacere che è possibile ottenere da una singola attività. Forse la depressione riduce quella capacità edonica. Certamente, come riporto in Brain Sense,sappiamo che i circuiti del piacere del cervello possono essere modificati, ad esempio da una profonda avversione al gusto salato a un vero orgasmo di piacere salato.


Ma la depressione potrebbe non chiudere completamente i circuiti del piacere. Una teoria alternativa suggerisce che l'anedonia provenga non da una ridotta capacità di provare piacere, ma piuttosto dall'incapacità di sostenere buoni sentimenti nel tempo. In altre parole, forse il piacere viene sperimentato pienamente, ma solo brevemente, non abbastanza a lungo da sostenere l'interesse o il coinvolgimento nelle cose belle della vita.


Come puoi scoprire la differenza? Quando si tratta dei percorsi del piacere, la disposizione geografica del cervello è complessa.

Le aree associate alla ricompensa e alla motivazione includono il nucleo accumbens (o NA, nel profondo del "cervello primitivo"); e più in alto, la corteccia prefrontale (o PFC, il sottile strato esterno del cervello dietro la fronte). È probabile che gli impulsi nervosi viaggino in entrambe le direzioni per mantenere la ricompensa e la motivazione. Cioè, i segnali "sentirsi bene" viaggiano verso l'alto al PFC, ma anche le fibre nervose dal PFC inviano segnali verso il basso al NA. Alcune prove suggeriscono che, nel cervello normale, i segnali che viaggiano verso il basso dalla PFC all'AN possono sostenere l'interesse per un'attività piacevole. Se questo è vero, il cervello depresso potrebbe avere problemi a usare il PFC per sostenere l'attività NA nel tempo.

Oggi, Aaron Heller e i suoi colleghi dell'Università del Wisconsin e dell'Università di Reading (Regno Unito) hanno pubblicato un documento che fa luce su questa ipotesi. Riferiscono negli Atti della National Academy of Sciences sui loro nuovi studi di risonanza magnetica funzionale (fMRI) sui modelli di attivazione del cervello in persone depresse e non depresse. Le persone hanno guardato immagini piacevoli, spiacevoli e neutre per un periodo di 37 minuti, ma i volontari non sono stati passivi. Hanno fatto uno sforzo consapevole per migliorare l'umore prodotto dall'immagine, che fosse felice, triste o indifferente. Lo studio ha fornito cinque importanti informazioni:


  1. In risposta a immagini positive, i cervelli depressi non hanno sostenuto l'attivazione di NA così come hanno fatto i cervelli normali, non importa quanto duramente si sforzassero.

  2. Le difficoltà nel sostenere l'attività in NA erano associate a una ridotta attività nel PFC.

  3. Quelle persone depresse che non potevano sostenere l'attività di NA hanno riportato risposte emotive meno positive alle immagini piacevoli.

  4. Quei soggetti depressi che erano maggiormente in grado di sostenere l'attività di NA hanno riportato anche livelli più elevati di emozioni positive nella loro vita quotidiana.

  5. Il deficit nel sostenere l'attività di NA era specifico dell'emozione positiva. (Apparentemente, la felicità è difficile da sostenere, ma la tristezza no. Mi chiedo se la tristezza sia la nostra impostazione predefinita.)

Se sei depresso e soffri di anedonia, probabilmente ti starai chiedendo: "E allora?" In che modo sapere cosa sta succedendo nel cervello offre speranza agli individui intrappolati nella disperazione? Penso che sia importante per almeno due ragioni. La pura ricerca scientifica arriva al cuore di "come funzionano le cose". Se riusciamo a capire cosa va storto in anedonia, potremmo essere in grado di sviluppare farmaci o terapie comportamentali che inducono il PFC a ripristinare la sua attivazione sostenuta dell'AN. Questa ricerca fornisce anche un nuovo modo per misurare se i trattamenti sperimentali funzionano. E quelle possibilità di trattamento e valutazione - certamente per il futuro - dovrebbero rallegrare anche l'anedonia più ostinata.

I riferimenti

"La ridotta capacità di sostenere emozioni positive nella depressione maggiore riflette il minor mantenimento dell'attivazione cerebrale fronto-striatale", di Aaron S. Heller, Tom Johnstone, Alexander J. Shackman, Sharee Light, Michael J. Peterson, Gregory G. Kolden, Ned H Kalin e Richard J. Davidson, PNAS Early Edition, 2 dicembre 2009. "Coconut Crazy", capitolo 12 in Brain Sense di Faith Brynie, Amacom Books, 2009.

About the author: Faith Brynie, Ph.D, è una scrittrice scientifica e medica. È autrice di Brain Sense (Amacom, 2009).

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